留名宇宙的機會來了!NASA 正在邀你幫一顆小行星取綽號

作者 | 發布日期 2017 年 11 月 09 日 8:45 | 分類 天文 , 尖端科技 , 網路 follow us in feedly


2019 年元旦,讓位於太陽系古柏帶中的某顆小行星得到你幫它取的綽號吧!美國太空總署(NASA)的新視野號探測器預計在明年除夕、元旦期間,飛越還沒有名字的小行星「MU69」,NASA 正在徵求全球人士為它提出完美、鼓舞人心的「小名」,並於明年元旦公布最終優勝者。你也可以前往新視野號的網站,為喜歡的綽號投下神聖一票(比如雷神之鎚?)。

新視野號(New Horizons)是旨在探索冥王星和古柏帶的太空飛行器,為第一艘飛越並研究冥王星及其衛星的太空探測器,預計在 2019 年元旦,新視野號即將創下人類至今探索過最遙遠星球的紀錄,飛越一顆古柏帶天體(KBO)「小行星 486958」(小行星臨時編號為 2014 MU69,簡稱 MU69),它的直徑約 30~45 公里,軌道週期約 293 年,於 2014 年 6 月 26 日被哈伯太空望遠鏡首次觀測到,同年 10 月,NASA 宣布該天體的存在。

小行星被發現後,會先獲得一個臨時編號(如「1989 AC」),如果科學家計算出可靠的軌道數據,就會獲得一個序號(如「小行星 4179」),最後有可能獲得一個名稱(如小行星 4179 的名字為「Toutatis」)。但被發現的小行星數量實在太多了,根據國際天文學聯合會(IAU)分支機構小行星中心資料顯示,截至 2017 年 11 月 8 日止,已有 745,411 顆小行星被發現,因此,大多數小行星在數年至數十年間都不會計算出軌道,很長一段時間內,小行星都使用臨時編號。

NASA 與新視野號團隊為了激起民眾對行星探索的好奇心,在這個月發起了小行星「MU69」的命名活動,在太空探測器飛越、探勘期間,官方會以民眾選出的綽號稱呼它,等新視野號確定「MU69」的真面目是獨自一顆、雙小行星或多小行星系統後,就會提交正式名稱給國際天文學聯合會審查。

▲ 小行星「MU69」軌道示意圖。(Source:By NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/Alex Parker [Public domain], via Wikimedia Commons

命名活動將持續至太平洋標準時間 12 月 1 日下午 3 點止,明年 1 月初會宣布獲得最高票的結果,你可以前往網站提名或選擇喜歡的綽號。NASA 已有一些建議,比如雷神之鎚(Mjölnir),這是北歐神話中雷神索爾的槌子,為北歐神話最強武器之一,取名者認為,來自寒冷北方的神話似乎同樣適合這顆位於寒冷古柏帶的小行星。

或是「盤古」(Pangu),身為中國神話裡開天闢地的神祇,NASA 表示,這個名字很可能會被國際天文學聯合會批准為「MU69」小行星的永久名稱。

雖然,也有一些科學家反對命名活動,他們認為如此會嚴重干擾天文命名定義,比如以前的「小行星 90377」,原本臨時編號為「2003 VB12」,發現該顆小行星的天文學家希望以努伊特神話的海洋女神「賽德娜」為它命名,在獲得官方正式名稱之前,它一直公開稱為賽德娜,但當時的小行星中心主任布萊恩‧馬斯登認為這種行為違悖命名協議,一些國際天文學聯合會會員也可能不贊成。

只是後來沒有任何天文學家反對這個名稱,也沒有其他名稱被提出,於是國際天文學聯合會在 2004 年 9 月正式接受賽德娜這個名稱。之後,國際天文學聯合會認為未來如果遇到類似情況,或可允許天文學家在官方正式名稱確定之前,先公布天體名稱。新視野號任務成員 Mark Showalter 也說,許多古柏帶天體在確定正式名稱之前,都會先有非正式名稱,因此非常歡迎全球民眾共襄盛舉。

(首圖來源:NASA