略談模擬飛行遊戲發展史與《微軟模擬飛行 2020》驚喜開發再啟

作者 | 發布日期 2019 年 10 月 03 日 8:45 | 分類 Microsoft , 遊戲主機 , 遊戲軟體 follow us in feedly


如果你玩過飛行模擬遊戲,也許聽過《捍衛戰士》、《模擬飛行》、《Space Vikings》、《微軟模擬飛行》等。部落客「老宅男的白日夢」雖然沒有飛行夢,卻對電腦飛行模擬遊戲有濃厚興趣,深入探討這類遊戲的可玩性。

《科技新報》取得「老宅男的白日夢」授權轉載,以下為他的見解。

我從小就沒有什麼飛行夢(即便是《捍衛戰士》橫掃全球票房的年代),可能也跟自己從小深度近視有關,總覺得這個夢想與我無緣。但是我對電腦飛行模擬遊戲,倒是有濃厚興趣,那些看似簡陋的黑白線條構成的線狀世界,提供比任何其他類型遊戲更接近真實體驗的感受。

從《模擬飛行》、《Space Vikings》到《微軟模擬飛行》

我最早接觸到的飛行模擬遊戲是在蘋果二號跑的《模擬飛行》(FS1 Flight Simulator)磁帶,當年萬萬沒想到自己無意栽入一個新開創的虛擬世界。這款 SubLogic 在 1979 年推出的飛行模擬遊戲,直接用自己的名字樹立了新的類型(不過坦白說在電子遊戲史上,它並非第一款飛行模擬遊戲,應該是 Sega 在 1970 年代初期推出的大型電玩《Jet Rocket》)。

我立馬就鎖定 SubLogic 這間公司,隨著《電子世界爭霸戰》電影大賣,我對這種線形 3D 世界也更熱愛。他們很快接連推出《Space Vikings》和《Flight Simulator II》兩款同類型遊戲(我也全數收齊!),後者創造了可觀銷售量,也引起剛藉由 IBM PC DOS 崛起的微軟注意。

SubLogic 在 1982 年將「Flight Simulator」商標和程式碼授權給微軟,從這年到 2006 年,微軟總共推出 12 版《微軟模擬飛行》(Microsoft Flight Simulator),並在 2014 年順應潮流推出 Steam 版。在休閒飛行模擬遊戲的領域,建立了幾乎無法挑戰的地位。

不過 2006~2014 這 8 年間,《微軟模擬飛行》沒有任何新版問世,甚至還把商業版 IP 賣給軍武巨擘洛克希德‧馬丁,對很少接觸這類型遊戲的玩家來說,這是頗不可思議的事。事實上,雖然微軟的招牌在這個領域排名前三,但對電腦硬體的要求超高(不是極高,是超高),加上玩家必須再加購無可計數的各種資料片才能享受到最真實、最高聲光品質的遊戲體驗,所以玩家人口數一直是金字塔尖端的一小群人。就連我自己,也因為當年只買得起主程式和頂多一兩套資料片就投降,選擇淡出這類型遊戲。

飛行模擬遊戲的資料片為什麼會這麼多?這和圖資的成像方式很有關係,藉由 Orbx 這家澳洲的飛行模擬圖資大廠的圖片來做個簡單說明︰

從最下方的網格圖層(Mesh Layer)開始,往上一層是定義各區塊的屬性圖層(Landclass Layer),再上面是材質圖層(Texture & Autogen Layer),到這裡整個地景已有基本樣貌,再蓋上最上面一層的向量圖層(Vector Layer),公路、鐵路、河川也出現了。

以上這 4 層,加上 4 層合在一起的地景,共有數以百計、甚至上千的資料片可以強化,讓整個地景看起來更逼真。由於全球地景面積如此龐大,很多圖資得要分區買,全買的話估計可能 10 萬美元都不夠。然後你買了這些更精細的圖資,硬體也要跟著升級,就又是一筆大錢。升級了配備你又會發現原本有些跑不動的圖資又可買……整個飛行模擬遊戲的經濟循環有點像電子遊戲版的「享樂跑步機」(Hedonic Treadmill),高階玩家的慾望永遠沒有封頂的一天。

除了靜態地景,天氣模擬也愈來愈誇張。在 PC 單機模擬天氣,能夠做的就是把雲、雨、閃電、氣流儘可能逼真呈現。到現在即時與天氣資料庫連動已是基本款,做不到的都要淘汰。現在此刻選擇台北松山機場起飛,畫面出現的就是松山機場現在的天氣!這些功能,也都要另外購買。

以上都還只是討論最直接的聲光效果,別忘了還有一大堆硬體周邊如駕駛艙(是的你沒看錯,駕駛艙)、飛行搖桿、節流閥、踏板、多功能顯示幕、操作面板、眼球追蹤儀(玩家眼球轉動的時候,螢幕儀表板也會往同方向捲動,模擬駕駛員往那方面觀看儀表板的效果)……數都數不清。

遊戲曲高和寡,開發商賺錢得絞盡腦汁

時至今日,飛行模擬遊戲愈做愈誇張,比方說前述洛克希德‧馬丁以《微軟模擬飛行》為基礎架構,整個大翻新後推出的《Prepar3D》,還有另一家創立於 2004 年、但逐漸累積客戶基礎的 Laminar Research 公司推出的《X-Plane》系列,已是取代《微軟模擬飛行》的兩大品牌,整體遊戲體驗都遠遠超越《微軟模擬飛行》。

但也因為如此,這類型遊戲愈來愈曲高和寡。表面上每個使用者的含金量都很嚇人,但人數很少,開發商也要花更多行銷手段來賺到他們的錢(有錢人可比一般人更擅長貨比三家!)同時隨著民用航空器訓練學校的入學門檻和學費降低,有更多人算一算發現,這樣買下來都可以上好上滿一整套西斯納 172 真機的訓練課程,那當然就去玩真的啦!學員也可以去找有提供整套飛行模擬軟硬體的小型訓練學校來上課,不用自己砸大錢。

下一代《微軟模擬飛行 2020》開發計畫

就在我們一直唱衰這塊市場同時,微軟居然在今年 E3 揭露下一代《微軟模擬飛行 2020》的開發計畫,嚇傻了全球飛行族。隨著 9 月結束,網路可找到更多相關細節,以下列出 4 個重點︰

  1. 圖資方面,微軟和開發公司 Asobo Studio 使用微軟自家 Bing 地圖和 Azure 雲端伺服器,讓玩家飛行過程以串流方式讀取圖資。這個設計可說一槍打死所有靠圖資生存的公司,也重塑了整個飛行模擬遊戲界的經濟體系和板塊。還記得當年蘋果怎麼用 iTunes 打死實體唱片業嗎?Netflix 怎麼做掉百視達?差不多就是同樣概念。
  2. 收費方式,玩家可以串流的圖資取決於 3 方面,分別是付費方案、頻寬、硬體配備,這表示「享樂跑步機」依舊運作。根據統計,《微軟模擬飛行》所有圖資加起來有 20,000 張藍光那麼多,改用串流後,很明顯絕對會採用訂閱制,也或許會採分區訂閱制,比方說想飛北美地區的玩家就去訂閱北美的圖資。想用最高階的硬體配備跑 4K 解析度?升級方案即可!只要你付得起。
  3. 透過雲端,可展現更極致、更逼真的天氣,比方說彩虹(!)已經不再是一塊貼在畫面上的圖層,而是實際成像、可讓玩家開著飛機追逐。我不認為目前的科技做得到 100% 呈現相同天候,但製作小組曾以今年 8 月 24 日的多利安颶風來測試,把真實數據輸入後開著飛機飛進去,發現颶風眼牆不太對勁,提出改善建議……這種程度的 QA 我相信已是前所未有。
  4. 操作除了微軟自己的搖桿,當然也支援市面主流控制器,不過這個應該只能算是基本要做到的責任與義務。

總結來說,目前正深陷 PrePar3D 的我會密切觀察《微軟模擬飛行 2020》,銀彈豐厚的讀者建議也密切觀察一下微軟的股價。

以下是《微軟模擬飛行 2020》9 月 Pre-Alpha 版測試影片︰

(本文由 老宅男的白日夢 授權轉載;首圖來源:Xbox

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