你所不知道的經典科技發展史──聖誕之光的演進

作者 | 發布日期 2018 年 01 月 03 日 8:30 | 分類 光電科技 , 科技趣聞 , 網路趣聞 follow us in feedly

對西方人來說,聖誕節假期已是尾聲,新年到了;而在東方,許多人家裡也流行布置聖誕樹,不過你有想過閃亮閃亮妝點聖誕樹的文化與科技,是怎樣演進的嗎?筆者今天來小小分享一下最近考據的成果。



發光發亮順便燃燒一切

其實聖誕樹裝「燈光」的文化發源自歐洲德意志地區,而不是美國,當時當然沒有現代 LED 甚至電燈,而是使用蠟燭。是的,引發火災就不得了了,所以當時聖誕樹旁邊一定要放沾濕的海綿以防萬一,此外樹上的裝飾品被「烘焦」也時有所聞。認真想一想,易燃的樹木、易燃的裝飾品再加上蠟燭,真是讓消防隊疲於奔命的可怕節慶文化。

(Source:By Gerbil (Own work) [GFDL, CC-BY-SA-3.0 or FAL], via Wikimedia Commons

19 世紀時,這個德意志「危害公安」的特殊聖誕節不善良風俗傳到歐洲大陸以外。在這之前不久,1815 年拿破崙戰爭結束,導致歐洲王權復辟,自由、民主、博愛不再,德意志地區一位年輕學者查爾斯‧弗倫(Charles Follen)──同時也是「覺醒青年」──不滿這樣的政治狀況,多次想搞革命推翻政府,然而被逮捕兩次後怕到了,就移民到美國去。

經過多年奮鬥,他在 1830 年成為哈佛教授,娶了來自波士頓的上層社會妻子,透過妻子的人脈網路,他信了基督教變成傳教人員。1832 年聖誕節為了讓 2 歲兒子感受一場夢幻而閃亮的歡樂佳節,以及傳承故國德意志文化(不是只有東方移民會這樣喔),他妝點了一棵聖誕樹。打開房門的瞬間,聖誕樹發出的光芒不但讓他的兒子很開心,鄰居小孩和所有來訪的大人眼睛都為之一亮,從此聖誕樹就在美國傳開了。

然而根據當時到訪的作家哈里特‧馬丁瑙(Harriet Martineau)記述:「它看起來真漂亮,房間裡似乎一片火光,裝飾得如此美好,除了一個小意外,還好沒有發生任何災故──有一個娃娃的襯裙著火了,幸好旁邊有一根末端綁了海綿的棍子,可以馬上滅火,所以沒有造成傷害。」對現在的我們來說,這描述讀起來有點恐怖,這根本是玩命的習俗,比我們東方人新年室外玩鞭炮還可怕。事實上這個風俗「東風西漸」以後,聖誕火災也跟著「風行」到美國去了,果然聖誕燈具很需要改良啊。

電子燈飾時代

快轉到 1880 年,聖誕節的風潮如火如荼地傳布,且不限於美國。統治英國的溫莎王室當時還是舊名薩克森─科堡家,是的,溫莎王室原來是來自德國的貴族,所以德意志的聖誕樹文化就被王室帶到英國來了。德意志地區出生的阿爾伯特親王(Albert, Prince Consort,維多利亞女王的表弟兼丈夫)在女王建議下,裝飾了一棵聖誕樹;在此帶動下,聖誕樹的文化更普及了。同年電燈也實用化,湯瑪士‧愛迪生(Thomas Edison)在門洛公園(Menlo Park)布置了半英哩長的電燈串,當時被記者譽為「燈光仙境」。兩年後的 1882 年,電子式聖誕樹燈發明──愛迪生公司的副總裁愛德華‧強生(Edward Johnson)把藍、白、紅閃爍(不過 1 分鐘只能閃 6 次)的電燈裝到一棵松樹上慶祝聖誕節,又安全又漂亮。要宣傳當時「尖端科技」的電燈和發電廠,聖誕燈飾就是最吸睛的產品。

聖誕節的商業氣息恐怕就是從那時候開始的吧?然而強生發明的核桃大小聖誕樹燈可不便宜(其實只是一般燈泡上色,跟現代專門的聖誕燈飾差很多),當時大眾只當成一時噱頭而沒有普及,一直要到格羅弗‧克里夫蘭總統(Grover Cleveland)將電燈妝點的聖誕樹帶入白宮,這概念才變普遍。然而當時 4.8 公尺長的聖誕燈串大約要 12 美元,對 1900 年的普通家庭來說太貴了,只有企業能採用,於是通用電氣 GE(愛迪生的公司)提出聖誕燈出租生意,且還發明了插座式燈串,可以方便地更換燈泡。

▲ 現代聖誕樹燈的原型──Noma 電器產品。( Source:By Americasroof (Own work) [CC BY-SA 3.0], via Wikimedia Commons

GE 新式燈串一度要申請專利,然而失敗了,所以競爭者開始大量冒出, 例如 Eveready 公司在 1903 年加入戰局,這使價格越來越實惠。到 1914 年時,燈串的價格降到 2 美元以下,1920 年戶外樹木照明裝置誕生,1925 年 Noma 電氣公司(Noma Electric Company)成立,Noma 公司在聖誕燈串產品上做了許多創新,發展完成現代我們常見的室內用聖誕樹燈串:

  • 並聯燈串:一個燈壞了,不會導致整串燈都不亮。
  • 電線有橡膠包覆:你能想像以前的電線是裸露的銅線嗎?你還得自己用紙或橡膠皮包起來,不然很不安全。
  • 氣泡型燈具(bubble light):裡面充滿低沸點的液體,隨著光線升溫,會形成漂亮的泡沫。
  • 安全保險絲插座:聖誕燈開整晚也不用怕失火了。
  • 閃爍專利:比起 1 分鐘閃 6 次,你應該會比較喜歡現在幾秒就閃一次的版本。

▲ 氣泡型燈具。

這背後有個勵志的故事。根據傳說,該公司的創辦人阿爾伯特‧薩德卡(Albert Sadacca)在 1917 年 15 歲時,目睹紐約市一場傳統蠟燭式聖誕樹引發的大火後,立志改良聖誕電子燈飾。這個公司在業界稱霸了 40 年,聖誕樹燈飾也因此普及美國所有家庭。不過 Noma 公司後來專利失效開始走下坡,1965 年不敵眾多競爭者而倒閉了。

想不到吧?聖誕燈飾的發展也有一段小歷史。現在燈飾變得更小也更安全,甚至還可以買到「智慧型」燈飾──會隨著你播放的音樂有特殊的閃爍方式。更厲害的,還有 Star Shower Motion,在家可以來場室內外佳節雷射秀,實體燈具都不需要了。

▲ Star Shower Motion。

最後飲水思源回到聖誕燈飾的發明公司 GE, 除了核電廠、電燈等,GE 其實一直還保有這個超傳統產品線 ,歷經數十年的競爭,還繼續堅持下去,大概是不忘本吧?

(首圖來源:Flickr/GabboT CC BY 2.0)